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Magnates latinoamericanos batallan por Avianca

La demanda corporativa se lee como una novela de suspenso legal de la batalla sobre la aerolínea de bandera colombiana

John Paul Rathbone, Financial Times

A Roberto Kriete finalmente se le acabó la paciencia el 31 de enero. Durante tres años, el magnate salvadoreño había observado una hemorragia de millones de dólares de Avianca, una de las mayores aerolíneas de Latinoamérica, que cotiza en Nueva York y tiene una capitalización de mercado de US$1 mil millones.

Pero entonces Germán Efromovich, un empresario hipercinético y el mayor accionista de Avianca, fue demasiado lejos. El Sr. Kriete afirma que el Sr. Efromovich anunció inesperadamente una transacción que había concertado con United Airlines, la aerolínea estadounidense.

Furioso con el acuerdo "secreto", el Sr. Kriete, el segundo mayor accionista de Avianca, instruyó a sus abogados a demandar. Presentaron una demanda en Nueva York cuatro semanas después.

Según la demanda, el Sr. Efromovich ha "saqueado" a Avianca gracias a un "politburó corporativo", y el "acuerdo ventajoso con United" es un ejemplo más de los tratos egoístas del Sr. Efromovich que buscan "impedir la ruina financiera" en sus otros negocios.

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Germán Efromovich © FT montage / Bloomberg/Getty

Estas compañías están "sangrando financieramente" debido a "malas inversiones de energía", "malas apuestas" y "inversiones con malos rendimientos en Brasil".

Además, United, deseoso de excluir a los competidores de América del Sur, había "incitado" a los "incumplimientos de deberes fiduciarios" del Sr. Efromovich. El Sr. Efromovich y el acuerdo con United deben ser detenidos, agrega.

El Sr. Efromovich, que también es el presidente de Avianca, respondió dos días después en Nueva York con buen humor. "¿Cuál es nuestro trabajo?", dijo a periodistas. "Ser la aerolínea más importante desde el Río Bravo hasta los pingüinos de la Patagonia. Y llegaremos a serlo".

Fieles a su palabra, los abogados de Avianca contrademandaron el lunes pasado, acusando al Sr. Kriete de ser "un director desleal" quien utilizó una "campaña de difamación … para socavar Avianca para sus propios propósitos egoístas".

El acuerdo debería ser permitido, argumentó la contrademanda de Avianca. Pero los inversionistas vendieron mientras que los magnates discutían; las acciones de Avianca cayeron un 5 por ciento ese día.

La asociación entre el Sr. Efromovich y el Sr. Kriete comenzó con buenos resultados cuando fusionaron sus aerolíneas — Avianca con sede en Colombia y TACA de Centroamérica — en 2010.

Las economías latinoamericanas dominadas por las materias primas estaban en auge. Latam Airlines, un rival formado ese año, era, en ese momento, la aerolínea más valiosa del mundo. Los intereses brasileños del Sr. Efromovich también iban bien.

Ciertamente, había un desequilibrio de poder. El Sr. Efromovich posee el 78 por ciento de los derechos de voto de Avianca, frente al 22 por ciento del Sr. Kriete.

Pero un pacto de accionistas le dio al Sr. Kriete facultad de veto y el derecho a vender su participación a una prima del 10 por ciento en desacuerdos irresolubles. Ostensiblemente eso hizo de su trato "una fusión de iguales". Pero los dos hombres no podrían ser más diferentes, un precursor de sus futuras luchas de poder.

El Sr. Kriete, de 67 años de edad, nacido en la élite de El Salvador, es conocido por ser un hombre directo con un toque de Midas y una conciencia social.

También tiene líneas aéreas en su sangre, habiendo dirigido TACA, controlado por la familia desde 1961, a través de la guerra civil de El Salvador, un logro notable.

"Siempre defiende temas de interés nacional … lo cual es poco común aquí", dijo Mariana Belloso, editora de economía del diario salvadoreño La Prensa Gráfica. "Tampoco ha habido casos de acuerdos secretos. Él es transparente".

Por el contrario, el Sr. Efromovich, de 67 años de edad, es un multimillonario realista que disfruta hacer la facturación de los pasajeros de Avianca. Nacido de emigrantes polacos en Bolivia, que luego se trasladaron a Brasil, su primer trabajo fue vender enciclopedias puerta a puerta.

Su interés por las aerolíneas surgió después de que un cliente pagara a su compañía petrolera brasileña con un avión en 1998. Seis años más tarde, el inquieto Sr. Efromovich pagó US$64 millones por Avianca, rescatándola de la bancarrota.

Al principio, los dos hombres de negocios se llevaron bien, según fuentes en la compañía. Pero en 2014, cuando Brasil cayó en recesión y los precios del petróleo se derrumbaron, los otros negocios del Sr. Efromovich tuvieron problemas.

Tomó prestado dinero — de Elliott Management, un agresivo fondo de cobertura — utilizando sus acciones de Avianca como garantía.

Escaló las prácticas de interés personal, la demanda alega, gracias a nueve de los 11 directores de Avianca que él puede nominar y supuestamente controla.

Por ejemplo, OceanAir y Macair, dos pequeñas compañías aéreas que posee, utilizan la marca de Avianca sin pagar los derechos de licencia. Su negocio de arrendamiento de aviones presuntamente vendió aviones caros en Avianca.

La aerolínea también prestó dinero a la compañía holding del Sr. Efromovich, y cuando después de varias reestructuraciones aún no pudo hacer un pago final de US$23 millones, el consejo de Avianca reestructuró la deuda nuevamente.

Pero fue el supuesto acuerdo "secreto" con United lo que colmó la estratégica paciencia del Sr. Kriete.

En ese momento, Avianca buscaba socios para fortalecer su balance general y posición estratégica, al igual que la rival Latam Airlines, en la que Qatar Airways compró recientemente una participación de US$600 millones.

De hecho, según informes, Avianca recibió ofertas de Delta Airlines y Copa de Panamá que valoraron a Avianca en más de US$1.9 mil millones.

En cambio, el Sr. Efromovich solicitó un préstamo de US$800 millones de United. Crucialmente, mientras que United y Avianca formarían una alianza, ningún dinero de United fluiría directamente a Avianca.

La demanda del Sr. Kriete denunció las irregularidades. El Sr. Efromovich sólo quería el préstamo de United "para curar sus propios problemas financieros" con prestamistas como Elliott, y así evitar perder el control de Avianca.

La contrademanda de Avianca argumenta que si el Sr. Kriete se opone a las transacciones del Sr. Efromovich y la posible transacción con United, puede usar su derecho de veto y ser comprado de acuerdo con el pacto de accionistas.

La posición del Sr. Kriete es que una prima del 10 por ciento sobre acciones cuyo precio ha caído 20 por ciento este año no es ninguna prima en absoluto. La venta simplemente recompensaría el supuesto abuso del Sr. Efromovich.

El Sr. Kriete, quien afirma que nunca ha demandado antes, dice que representa a todos los inversores minoritarios de Avianca que han sufrido en manos del Sr. Efromovich, que aparentemente trata a Avianca como su compañía y hace con ella lo que le place.

En todo caso, la posición mayoritaria del Sr. Efromovich aún puede triunfar.

"Germán es buen tipo, pero incontrolable, lo que siempre me hizo pensar dos veces sobre sus acuerdos con los accionistas de Avianca", dice un financiero que lo conoce bien. “Una vez le pregunté sobre eso. Germán respondió simplemente: ‘Tengo control’".

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