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El escenario es propicio para la reactivación económica de Chile

Es probable que bajen las tasas de interés

Dan Bogler, Financial Times

Los últimos dos años han sido difíciles, pero Chile parece estar saliendo de una mala racha de estanflación. Las cifras de inflación sorprendentemente benignas del pasado mes de septiembre han disminuido el índice de precios al consumidor (IPC) hasta el 3.1 por ciento sobre una base anual, apenas por arriba del objetivo del 3 por ciento del banco central y, lo que es más importante, definitivamente inferior a su tasa de interés oficial por primera vez en más de dos años y medio.

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Vista del distritio financiero de Santiago. © Bloomberg

El crecimiento sigue siendo débil. Probablemente no alcanzará el 2 por ciento este año, un poco menor incluso que en 2014 y 2015, y lejos de los niveles anteriores de 4-5 por ciento y más. Pero la confianza empresarial ha mejorado por tres meses consecutivos y ahora está en su nivel más alto en un año. La producción industrial y la actividad económica en general han comenzado a reactivarse, a pesar de otra caída de los precios del cobre, la principal exportación del país.

Desde 2017 en adelante, el crecimiento del PIB debería comenzar a rebasar el 2 por ciento nuevamente, incluso sin mucho aumento del gasto público, conforme el gobierno fiscalmente responsable de la presidenta Michelle Bachelet controla el déficit federal, que actualmente es de alrededor del 3.3 por ciento del PIB.

Todo ello debería permitir que el Banco Central de Chile (BCCh) relaje la política monetaria. Medley Global Advisors, un servicio de macro investigación propiedad del Financial Times, cree que las tasas de interés podrían reducirse en 50 puntos base hasta el 3 por ciento, en dos etapas, durante la primera mitad del próximo año. Los rendimientos de los bonos del gobierno sugieren que el mercado actualmente está reflejando aproximadamente la mitad de esa reducción, y sólo para finales del próximo año.

Es comprensible que exista cierta cautela. El historial del banco no es impecable, habiendo rebajado las tasas de interés dos veces a principios de 2014 y, luego, cuatro veces más durante verano y otoño del mismo año (de 4.5 por ciento a 3 por ciento en total), incluso aunque la inflación estaba aumentando a un nivel máximo de casi el 6 por ciento. Aunque la economía definitivamente necesitaba el estímulo en ese momento, la inflación resultó ser mucho más persistente que lo que esperaban las autoridades y se mantuvo por encima de su margen objetivo del 2 al 4 por ciento hasta hace apenas tres meses.

Después de haber sido afectado ya una vez — y haberse visto obligado a subir las tasas de interés en 50 puntos básicos a finales de 2015 — muchos esperan que el BCCh sea más cauteloso antes de reducirlas nuevamente. Sólo eliminó su sesgo restrictivo en agosto pasado, cambiando a una posición neutral. El gobernador Rodrigo Vergara, quien encabeza una beligerante mayoría de tres a dos en la junta de cinco personas, ha dicho explícitamente que la política monetaria no debe reaccionar a los movimientos excepcionales de los precios.

En otras palabras, él y sus colegas tendrán que estar convencidos de que la importante brecha de producción de la economía está realmente teniendo un fuerte efecto deflacionario sobre los precios antes de permitir que las tasas avancen más hacia territorio expansivo. Los economistas del BCCh estiman que la tasa de interés neutral es del 4.5 al 5 por ciento, todo un punto o más por encima del nivel actual de la tasa de interés oficial.

Aun así, el equilibrio de poder en el BCCh está cambiando en una dirección más conciliadora y si la inflación desciende al 3 por ciento o incluso menos en los próximos meses, es posible que ocurra una primera reducción de las tasas antes de fin de año o, en su defecto, en enero próximo. Los inversionistas deben estar conscientes de las posibilidades.

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